7f58436b6d795f9cdd180ca0a8a6c1581470655e
[debian-handbook/debian-handbook.git] / en-US / 00a_preface.xml
1 <?xml version="1.0"?>
2 <preface id="preface">
3   <title>Preface</title>
4
5   <para>Debian is a very successful operating system, which is
6   pervasive in our digital lives more than people often imagine or are
7   aware of. A few data points will suffice to make this clear. At the
8   time of writing Debian is the most popular GNU/Linux variant among
9   web servers: according to <ulink
10   url="http://w3techs.com/">W3Techs</ulink>, more than 10% of the web
11   is Debian-powered. Think about it: how many web sites would have you
12   missed today without Debian? Onto more fascinating deployments,
13   Debian is the operating system of choice on the International Space
14   Station. Have you been following the work of ISS astronauts, maybe
15   via the social network presence of NASA or other international
16   organizations? Both the work in itself and the posts about it have
17   been made possible by Debian. Countless companies, universities, and
18   public administrations rely on Debian daily for their operations,
19   delivering services to millions of users around the world... and its
20   orbit!</para>
21
22   <para>But Debian is much more than an operating system, no matter
23   how complex, featureful, and reliable such a system could be. Debian
24   is a vision of the freedoms that people should enjoy in a world
25   where more and more of our daily activities depend on software.
26   Debian is born from the cardinal Free Software idea that people
27   should be in control of their computers, and not the other way
28   around. People with enough software knowledge should be able to
29   dismantle, modify, reassemble and share with others all the software
30   that matters to them. It doesn't matter if the software is used for
31   frivolous activities like posting pictures of kittens on the Web, or
32   for potentially life-threatening tasks such as driving our cars and
33   powering the medical devices which cure us; you should control it.
34   People without in-depth software knowledge, them too, should enjoy
35   those freedom: they should be put in condition to delegate to people
36   of their choice, people they trust, the audit or modification of
37   software-based devices on their behalf.</para>
38
39   <para>In the quest for the control of people over machines, Free
40   operating systems play a fundamental role: you cannot be in full
41   control of a computer device if you do not control its operating
42   system. This is where Debian's main ambition comes from: producing
43   the best, entirely Free operating system. For more than 20 years
44   now, Debian has both developed a Free operating system and promoted
45   a vision of Free Software around it. In so doing, Debian has set a
46   very high bar for software freedom advocates around the world.
47   Debian's decisions on matters of software licensing, for example,
48   are routinely looked up to by international standard organizations,
49   governments, and other Free Software projects, when deciding if
50   something should be considered “free enough” or not.</para>
51
52   <para>But this political vision is not yet enough to explain
53   Debian's uniqueness. Debian is also a very peculiar social
54   experiment, strongly attached to its independence. Think for a
55   moment of other mainstream Free Software distributions, or even of
56   popular <emphasis>proprietary</emphasis> operating systems. Chances
57   are that you can associate each of them with a large company that is
58   either the main development force behind the project, or at the very
59   least the steward of all its non-development activities. Debian is
60   different. Within the Debian Project volunteers pick on themselves
61   the responsibilities of all the activities that are needed to keep
62   Debian alive and kicking. The variety of those activities is
63   stunning: from translations to system administration, from marketing
64   to management, from conference organization to artwork design, from
65   bookkeeping to legal issues, ... not to mention software packaging
66   and development! Debian contributors take care of all of
67   these.</para>
68
69   <para>As a first consequence of this radical form of independence,
70   Debian needs and relies on a very diverse community of volunteers.
71   Any skill in any of the above areas, or others you can imagine, can
72   be invested into Debian and will be used to improve the project. A
73   second consequence of Debian independence is that Debian's choices
74   can be trusted not to be driven by the commercial interests of
75   specific companies — interests that we have no guarantee will always
76   be aligned with the goal of promoting people's control over
77   machines, as too many recent examples in the tech news
78   testify.</para>
79
80   <para>One last aspect contributes to Debian's uniqueness: the way in
81   which the social experiment is run. Despite the folklore of being
82   bureaucratic, decision making in Debian is in fact highly
83   unstructured, almost anarchic. There exist clearly defined areas of
84   responsibility within the project. People in charge of those areas
85   are free to drive their own boat. As long as they keep up with the
86   quality requirements agreed upon by the community, no one can tell
87   them what to do or how to do their job. If you want to have a say on
88   how something is done in Debian, you need to put yourself on the
89   line and be ready to take the job on your shoulders. This peculiar
90   form of meritocracy — which we sometimes call
91   <emphasis>do-ocracy</emphasis> — is very empowering for
92   contributors. Anyone with enough skills, time, and motivation can
93   have a real impact on the direction the project is taking. This is
94   testified by a population of about 1 000 official members of the
95   Debian Project, and several thousands of contributors world-wide. It
96   is no wonder that Debian is often credited as the largest
97   community-driven Free Software project in existence.</para>
98
99   <para>So Debian is quite unique. Are we the only ones noticing this?
100   Definitely not. According to <ulink
101   url="http://distrowatch.com/">DistroWatch</ulink> there are about
102   300 active Free Software distributions around. Half of that (about
103   140) are Debian <emphasis>derivatives</emphasis>. That means that
104   they start from Debian, adapt it to fit the needs of their users —
105   usually by adding, modifying, and rebuilding packages — and release
106   the resulting product. In essence, derivatives apply the Free
107   Software granted freedoms of modifying and redistributing copies not
108   only to individual pieces of software, but to a distribution as a
109   whole. The potential of reaching out to new Free Software users and
110   contributors by the means of derivative distributions is huge. We
111   believe that it is mainly thanks to that thriving ecosystem that
112   Free Software is nowadays finally rivaling with proprietary software
113   in fields which were historically considered hard to conquer, such
114   as large desktop deployments. Debian sits at the root of the largest
115   ecosystem of Free Software distributions in existence: even if you
116   are not using Debian directly, and even if your distributor has not
117   told you, chances are that you are benefiting right now from the
118   work of the Debian community.</para>
119
120   <para>But Debian's uniqueness sometimes comes with unexpected
121   consequences. A consequence of Debian's vision on digital freedoms
122   has been the need of redefining what we mean by
123   <emphasis>software</emphasis>. The Debian Project has since long
124   realized that, as part of an operating system, you need to
125   distribute a lot of non-software material: music, images,
126   documentation, raw data, firmware, etc. But how do you apply
127   <emphasis>software</emphasis> freedoms to that material? Should we
128   have different requirements or should all material be held up to the
129   same high standard of freedom? The Debian Project has decided for
130   the latter: all material shipped as part of Debian should offer the
131   same freedoms to its users. Such a radical philosophical position
132   has far reaching effects. It means we cannot distribute non-free
133   firmware, or artwork not meant to be used in commercial settings, or
134   books that cannot be modified in order to avoid tarnishing (as book
135   publishers folklore goes) the author/publisher reputation.</para>
136
137   <para>The book you have in your hands is different. It's a
138   <emphasis>free as in freedom</emphasis> book, a book which is up to
139   Debian freedom standards for every aspects of your digital life.
140   For a very long time, the scarce availability of books like this one
141   has been a significant shortcoming of Debian. It meant that that
142   there was little reading material that help spreading Debian and its
143   values, while at the same time embodying those values and showing
144   off their advantages. But it also meant, ironically, that we had
145   little such material that we could distribute as part of Debian
146   itself. This is the first reputable book to address this
147   shortcoming. You can <command>apt-get install</command> this book,
148   you can redistribute it, you can fork this book or, better, submit
149   bug reports and patches for it, so that other in the future can
150   benefit from your contributions. The “maintainers” of this book —
151   who are also its authors — are longstanding members of the Debian
152   Project, who grok the freedom ethos that permeates every aspect of
153   Debian and know first-hand what it means to take on the
154   responsibility for important parts of Debian. By releasing this Free
155   book they are doing, once more, such a wonderful service to the
156   Debian community.</para>
157
158   <para>We hope you will enjoy this cornerstone of Debian reading
159   Freedom as much as we did.</para>
160
161   <para>November 2013</para>
162
163   <para>Stefano Zacchiroli (Debian Project Leader 2010-2013) and Lucas
164   Nussbaum (Debian Project Leader 2013-incumbent)</para>
165 </preface>
166
167